La mitología del Rey Arturo
Mitología Artúrica

La mitología del Rey Arturo

El rey Arturo es una figura cuya leyenda se halla ampliamente extendida, en esta entrada recorremos la leyenda de este llamativo personaje.

El rey Arturo fue un legendario gobernante de Gran Bretaña cuya vida y se convirtió en la base de una colección de cuentos conocidos como leyendas de artúricas.

El rey Arturo es además considerado un héroe nacional y símbolo de la herencia heroica de Gran Bretaña. Sin embargo su influencia no se limita a Gran Bretaña. La historia de Arturo, con sus elementos de misterio, magia, amor, guerra, aventura, traición y destino, ha impregnado la imaginación popular y se ha convertido en parte de la mitología compartida por todo el mundo.

El rey arturo en una pintura de Charles Ernest Butler
El rey arturo en una pintura de Charles Ernest Butler

El Rey Arturo y la mitología celta

Los mitología celta tuvo un influjo importante en el desarrollo de las leyendas artúricas, esto debido a que los pobladores de Gran Bretaña, mezclaron las historias del guerrero Arturo con las de personajes mitológicos mucho más antiguos, como Gwydion, un rey-sacerdote galés.

Antiguos cuentos y poemas galeses sitúan a Arturo en las leyendas tradicionales celtas, incluyendo la caza de un cerdo salvaje encantado y la búsqueda de un caldero mágico. Además, Arturo está rodeado de una banda de fieles seguidores que se parecen mucho a los discípulos de Finn, el legendario héroe irlandés.

El Rey Arturo y la acción del cristianismo

Con el paso del tiempo, los viejos elementos celtas de la historia del rey Arturo fueron enterrados bajo nuevas capas de mitos. Algunas versiones afirmaban que Arturo descendía de Eneas, el legendario fundador de Roma, esto vinculaba la mitología británica con la de la antigua Grecia y Roma.

Cuando Gran Bretaña quedó bajo el dominio anglosajón, Arturo se convirtió en un líder idealizado, un símbolo de identidad nacional que una vez había unido todos los cacicazgos en guerra de las Islas Británicas. En algunos relatos, dirigió sus ejércitos a través de Europa, como Alejandro Magno del mundo antiguo.

El cristianismo también jugó un papel en las historias de Arturo. Algunos eruditos han comparado a Arturo, un buen hombre traicionado por sus seres queridos, con Jesús, que fue traicionado por su discípulo de confianza Judas. Con el tiempo, la historia de Arturo sería interpretada como una historia de virtudes y vicios cristianos.

El desarrollo literario de los mitos del Rey Arturo

Los eruditos modernos pueden rastrear los cambios en la historia del Rey Arturo a través de las obras de escritores medievales particulares. El más importante de estos escritores fue Geoffrey de Monmouth, que vivió y trabajó entre 1100 y 1155. Su Historia de los Reyes de Gran Bretaña contiene el relato más detallado del rey Arturo escrito hasta ese momento. Geoffrey se basó en el folclore galés y posiblemente en historias anteriores; pero su Arturo, un héroe nacional conquistador, es principalmente su propia creación literaria.

El trabajo de Geoffrey presentó al Rey Arturo a una amplia audiencia. Pronto, los escritores ingleses y europeos estaban produciendo sus propias versiones de la vida de Arturo y añadiendo nuevos personajes, aventuras y detalles. Sir Thomas Malory, un escritor inglés, entretejió varios mitos e historia en un largo volumen llamado Le Morte d'Arthur (La Muerte de Arturo) que colocó al rey Arturo firmemente en el mundo medieval. Publicado en 1485, se convirtió en el relato más conocido y leído del legendario rey. Las imágenes modernas de Arturo -ilustradas en libros, películas, cómics y dibujos animados- se basan en gran medida en la historia de Malory.

La vida y los hechos de Arturo

Las leyendas artúricas están llenas de temas comunes a historias antiguas compartidas en todo el mundo. Aunque los elementos sobrenaturales, como la magia, los hechiceros y los gigantes, juegan un papel clave en la historia, en el fondo es el simple drama de un hombre que lucha por vivir con los más altos estándares en un mundo de debilidad humana.

Según Malory, Arturo era el hijo de un rey llamado Uther Pendragon, que se enamoró de Igraine que era la esposa del duque Gorlois de Cornualles. Con la ayuda de un mago llamado Merlín, Uther se disfrazó de Gorlois y concibió un hijo con Igraine. (Algunas versiones dicen que Uther se casó con Igraine después de la muerte de Gorlois.) Su hijo, nacido en el castillo de Tintagel en Cornualles, se llamaba Arturo.

Merlín se hizo cargo de la educación del niño, haciendo los arreglos para que un caballero llamado Sir Héctor criara a Arturo como su hijo adoptivo. Cuando el rey Uther murió, no dejó ningún heredero conocido al trono. Se decía que la persona que lograra sacar la espada mágica Excalibur de la piedra que la sostenía sería el próximo rey.

El Rey Uther e Ygraine entregan a Artur recién nacido al mago Merlín. Pintura de NC Wyeth.
El Rey Uther e Ygraine entregan a Artur recién nacido al mago Merlín. Pintura de NC Wyeth.

Los mayores caballeros de la tierra aceptaron el desafío, pero ninguno consiguió extraer la espada. Cuando Sir Héctor trajo al joven Arturo a Londres, el muchacho pudo retirar la espada con facilidad, demostrando así que estaba destinado a ser rey de Inglaterra.Esto contrasta con lo que el propio Malory relata posteriormente, en donde indica que la espada fue entregada por una misteriosa figura llamada la Dama del Lago.

Sea como sea, Arturo se convirtió en rey y ganó la posesión de Excalibur, y con la ayuda del sabio mago Merlín, logro derrotar a los demás reyes menores rebeldes y a los nobles que se oponían su reinado.

Excalibur, la espada del Rey Arturo es la muestra del poder predestinado al gran rey, de gobernar Gran Bretaña. Ilustraciónde Howard Pyle.
Excalibur, la espada del Rey Arturo es la muestra del poder predestinado al gran rey, de gobernar Gran Bretaña. Ilustraciónde Howard Pyle.

Posteriormente el Rey Arturo recibió la visita de Morgause la esposa del Rey Lot de las Islas Órcadas. Morgause, hija de Igraine, era la hermanastra de Arturo. Entre sus hijos se encontraba Gawain, sobrino de Arturo, que más tarde se convirtió en uno de sus leales partidarios. Morgause dio a luz a un hijo menor, Mordred, en algunas versiones de la historia, Mordred era el hijo de Arturo, el resultado de una relación con su media hermana.

El Destino del Rey

Arturo se enamoró de Ginebra, hija del rey Leodegrance de Cameliard, en el sur de Inglaterra. Pero Merlín dijo que Arturo debía luchar en Francia antes de poder casarse. Como resultado, Arturo y Ginebra se casaron después de su triunfal regreso de Francia. Los padres de Ginebra le regalaron a Arturo una gran mesa redonda para los caballeros que formaban su corte. Esta Mesa Redonda se convirtió en el símbolo del compañerismo de los valientes caballeros que emprendieron misiones para derrotar al mal, ayudar a los que estaban en peligro y mantener el reino a salvo. Entre sus misiones estaba la búsqueda del Santo Grial, la copa usada por Jesús en la Última Cena.

Lanceloy y Ginebra sobre la tumba de Arturo de Dante Gabriel Rosetti.
Lanceloy y Ginebra sobre la tumba de Arturo de Dante Gabriel Rosetti.

El rey Arturo hizo de Camelot la sede de su corte, y Merlín construyó un castillo con una cámara especial para la Mesa Redonda. Después de un tiempo, sin embargo, surgieron problemas. La reina Ginebra y Sir Lancelot, el mejor amigo y campeón de Arturo, se convirtieron en amantes. Mordred acusó a la reina de tener una aventura, una ofensa castigada con la muerte. Lancelot defendió su honor con éxito, pero el conflicto destruyó la unidad de la corte.

Ilustración de Camelot, la sede de la corte del rey Arturo, realizada por Gustave Doré.
Ilustración de Camelot, la sede de la corte del rey Arturo, realizada por Gustave Doré.

Arturo dejó a Mordred a cargo del reino mientras se iba a luchar en una campaña militar. Mientras el rey estaba fuera, Mordred conspiró contra él, planeando casarse con Ginebra y convertirse en gobernante de Gran Bretaña. Cuando Arturo regresó y se enteró del complot, retó a Mordred a una batalla.

Arturo y Mordred reunieron sus ejércitos cerca de la ciudad de Salisbury, en el sur de Inglaterra. Mientras los dos comandantes discutían los términos de la paz, alguien vio una serpiente en la hierba y desenvainó su espada. En un instante, todos los caballeros desenvainaron sus armas y empezaron a luchar.

La muerte del rey Arturo de James Archer.
La muerte del rey Arturo de James Archer.

Arturo mató a Mordred pero sufrió una herida mortal en el proceso. Pidió al único sobreviviente de la batalla, Sir Bedivere, que tomara Excalibur y lo arrojara a un lago en particular. Al principio Sir Bedivere dudó, pero finalmente siguió las órdenes de Arturo. Mientras lo hacía, una mano se levantó del agua, la mano de la Dama del Lago, y cogió la espada.

Entonces apareció una misteriosa barcaza. Sir Bedivere colocó al rey Arturo en la barcaza, que lo llevó a Avalon, una isla mítica y sagrada en el oeste. Allí sería atendido por Morgan Le Fay y sanado de sus heridas. La leyenda decía que volverá un día cuando Inglaterra lo necesite de nuevo.

La leyenda del Rey Arturo en contexto

El Rey Arturo nació en algún lugar de la neblinosa región donde la historia y la imaginación se encuentran. Las leyendas originales pueden haberse basado en una persona real, pero los eruditos aún no han determinado quién era esa persona. Ya sea real o imaginaria, la historia de Arturo ha sido moldeada por los antiguos mitos y creaciones literarias que se desarrollaron a su alrededor. El rey medieval que aparece en las versiones más conocidas de la historia de Arturo es una creación de una época posterior.

Casi mil quinientos años después de que se escribiera la primera referencia conocida a Arturo, los eruditos todavía debaten si Arturo estaba o no basado en una persona real.

Algunos creen que el rey Arturo puede estar basado en un líder de guerra romano-británico, posiblemente llamado Artorio, que defendió al pueblo celta nativo de Gran Bretaña contra los invasores anglosajones después de que Roma retirara sus tropas de las Islas Británicas en el 410 de nuestra era. Las referencias a este héroe aparecen en un libro escrito alrededor de 550 por un monje celta llamado Gildas; en una obra de Nenio, un historiador celta de alrededor del año 800; y en una genealogía de Gales recopilada alrededor de 955 de fuentes anteriores. Según estos relatos, Artorio libró una serie de batallas contra los sajones entre 500 y 537.

La batalla entre Arturo y Mordred marca el final de las aventuras de Arturo y el inicio de su leyenda. Pintura de Arthur Rackman.
La batalla entre Arturo y Mordred marca el final de las aventuras de Arturo y el inicio de su leyenda. Pintura de Arthur Rackman.

Un investigador británico llamado Geoffrey Ashe propuso una identidad diferente para Arturo. Basó su teoría en una carta que un noble romano escribió alrededor del año 460 a un rey británico llamado Riotamo. Vinculando esta carta con los relatos medievales de las hazañas de Arturo en Francia, Ashe sugirió que Riotamo, que dirigió un ejército británico a Francia, era el hombre en el que se basan las leyendas de Arturo.

El rey Arturo también ha estado vinculado a Glastonbury en el suroeste de Gran Bretaña. Las antiguas tradiciones afirmaban que los primeros cristianos británicos fundaron la Abadía de Glastonbury en el siglo I o II d.C. Según la leyenda, Arturo y su reina, Ginebra, fueron enterrados cerca. La tumba de Arturo tenía estas palabras: "Aquí yace Arturo, rey que fue, rey que será." Algunas crónicas dicen que el rey Enrique II ordenó la apertura de la tumba en 1150 y que contenía el esqueleto y la espada de Arturo. Los eruditos modernos, sin embargo, han sido incapaces de separar los hechos de la leyenda.

Qué temas explora la leyenda del Rey Arturo

Uno de los temas principales de la leyenda del Rey Arturo es la noción de que "el poder hace al derecho", o que la fuerza y el poder pueden ser usados para hacer cumplir un código moral. Este código moral era conocido como caballerosidad, e incluía rasgos como generosidad, valentía, cortesía y respeto hacia las mujeres.

Por un tiempo, Camelot, la sede de la corte del rey Arturo, pareció ser un reino perfecto, libre de maldad. La Mesa Redonda representaba la unidad ininterrumpida de los caballeros y su propósito común; sin embargo, los mismos caballeros encargados de mantener una norma moral terminaron por no mantenerla ellos mismos.

Aparte de los numerosos relatos de la leyenda del rey Arturo en la literatura clásica, el personaje ha continuado siendo popular en la cultura y el arte contemporáneos. Su historia tradicional ha sido llevada a las nuevas generaciones por libros como El rey que fue y será (1958) de T. H. White y Los hechos del rey Arturo y sus nobles caballeros (1976) de John Steinbeck, que intentaron modernizar el lenguaje de los cuentos para el público contemporáneo.

El rey Arturo también ha demostrado ser un personaje popular en el cine. Se han creado varias versiones de su leyenda, incluyendo la versión animada de Disney de 1963, La espada en la piedra (basada en la novela de T. H. White) Camelot (1960) fue una exitosa producción musical de Broadway que fue adaptada al cine en 1967. Excalibur, una película de 1981 de John Boorman basada en los escritos de Thomas Malory, es considerada por algunos como la mejor adaptación de la leyenda del Rey Arturo.

Segmentos de la película Excalibur de 1981 con la canción O fortuna de fondo.

Muchos otros libros y películas se basan en la leyenda del rey Arturo, o simplemente incluyen al rey Arturo como personaje. Algunos ejemplos son la novela de Mark Twain Un yanqui en la corte del rey Arturo (A Connecticut Yankee in King Arthur's Court) de 1889, y películas como Los Caballeros de la Mesa Cuadrada (Monty Python and the Holy Grail) (1975) y Shrek Tercero (2007).

Fragmento de la película Los caballeros de la mesa cuadrada

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