La historia de Beowulf, el héroe anglosajón

Beowulf es la primera epopeya anglosajona existente y narra la historia del héroe Beowulf, un guerrero nórdico que luchó y conquistó varios monstruos que aterrorizaron a Dinamarca y Suecia.

La historia de Beowulf, el héroe anglosajón

La epopeya de Beowulf se divide en dos partes. La acción en la primera parte tiene lugar en Dinamarca, donde Hrothgar es el rey. Beowulf, un poderoso guerrero de Suecia, viene a ayudar al rey a acabar con un monstruo que está aterrorizando a la población local.

La segunda parte, ambientada en Suecia, da cuenta de Beowulf como un anciano que debe librar a su país de un temible dragón.

Beowulf lucha contra Grendel

En la primera parte de la historia, se presenta al lector al rey Hrothgar. El ha construido un gran salón de asambleas llamado Heorot, donde sus guerreros se reúnen para comer, beber y recibir tesoros después de sus victorias en combate.

Acechando en los pantanos oscuros del reino de Hrothgar hay un monstruo cruel y brutal llamado Grendel. Grendel vive en una cueva con su madre, también un monstruo, y no puede ser herido por las armas de los humanos.

Un día mientras Grendel deambula por las marismas y los pantanos, oye los alegres sonidos del canto y la risa provenientes de Heorot. Esto lo llena de envidia y odio por Hrothgar y sus guerreros.

Una noche, Grendel va a Heorot y encuentra a los guerreros dormidos después de una gran fiesta con mucha bebida. Viendo a los guerreros sin posibilidad de huir o defenderse, toma a treinta de estos hombres dormidos, los mata, y se lleva sus cuerpos a casa para comer.

Grendel se lleva a los hombres del Rey Hrotgar.
Grendel se lleva a los hombres del Rey Hrotgar.

Por la mañana, Hrothgar ve las sangrientas consecuencias del ataque de Grendel. Los intensos lamentos reemplazan el canto alegre de la noche anterior.

Los daneses ven las huellas de Grendel, pero no creen que vuelva; sin embargo, la noche siguiente Grendel vuelve y mata a aún más guerreros.

Los daneses se reúnen en sus templos y rezan para protegerse de Grendel, pero sus oraciones no ayudan. Durante doce años Grendel sigue aterrorizando a los guerreros. Temerosos de dormir en Heorot, abandonan la gran sala.

Las historias de las incursiones de Grendel se extendieron a los reinos circundantes, llegando finalmente a la tierra de los gautas en el sur de Suecia. Cuando un poderoso guerrero de Geatish llamado Beowulf, un hombre que ha matado gigantes y monstruos marinos, y que es conocido por su fuerza, coraje y habilidad en las batallas, decide navegar a Dinamarca y ayudar a Hrothgar a librar a su reino del monstruo.

Beowulf prepara un barco y elige catorce valientes guerreros para que lo acompañen. Parten rumbo a Dinamarca, llegando al día siguiente. En Heorot, los Geats son recibidos por Hrothgar, que conoce a Beowulf desde que era un niño.

El rey organiza una fiesta para los guerreros de Geatish. En la fiesta, un guerrero danés llamado Unferth insulta a Beowulf sugiriéndole que es demasiado pretensioso y que no es un guerrero lo suficientemente grande como para matar a Grendel.

Beowulf responde señalando que no ha escuchado ninguna historia sobre la valentía de Unferth. Dice que si Unferth fuera tan feroz como se cree a sí mismo, Grendel no estaría aterrorizando a los daneses. Contento con la actitud desafiante de Beowulf, Hrothgar confía en que el guerrero de Geatish matará a Grendel y liberará al reino de la maldad del monstruo.

Esa noche, los gautas se alojaron en el Heorot. Grendel aparece pronto y, antes de que Beowulf pueda detenerlo, mata a uno de los propios hombres de Beowulf. Grendel entonces toma a Beowulf, pero el poderoso guerrero sujeta el brazo del monstruo con su poderoso agarre. Beowulf y Grendel luchan hasta que Grendel finalmente se las arregla, perdiendo su brazo en las manos de Beowulf. El monstruo se tambalea de vuelta a su cueva para morir. El brazo cortado se cuelga en Heorot como un trofeo para que todos lo vean. Hrothgar baña a Beowulf con regalos y lo honra con otra fiesta. Los daneses creen que finalmente podrán volver a dormir en paz en Heorot.

La madre de Grendel prepárense para los problemas

Los problemas de los daneses no han terminado. Cuando la madre de Grendel ve a su hijo moribundo, promete venganza. Va a Heorot por la noche y sorprende a los guerreros daneses. Después de matar al consejero más confiable del rey, se va con el brazo de Grendel. De nuevo los daneses piden ayuda a Beowulf.

Beowulf y varios guerreros siguen al monstruo hasta su guarida en los pantanos. Lo encuentran en la base de un acantilado en el fondo de un charco lleno de sangre y lodo. Unferth, que ya ha cambiado su opinión de Beowulf, le presta a Hrunting, su espada. Al blandirlo, Beowulf salta a las aguas pantanosas. La madre de Grendel agarra a Beowulf y lo arrastra a una cueva en donde ni entra el agua, por eso está seca. Beowulf golpea al monstruo con Hrunting, pero la espada no le hace daño. Los dos luchan, y la madre de Grendel casi mata a Beowulf, pero su armadura lo salva. Luego ve una espada gigante colgando de la pared de la cueva. La agarra y, con un poderoso golpe, le corta la cabeza al monstruo. Al fondo de la cueva, ve el cadáver de Grendel.

Usando la misma espada, le corta la cabeza a Grendel y vuelve a la superficie con ella. También trae los restos de la espada. Beowulf y sus hombres regresan a Heorot en triunfo, y Hrothgar los recompensa de nuevo. Finalmente, los Geats regresan a Suecia, donde Beowulf se convierte en rey.

Beowulf decapita a Grendel.
Beowulf decapita a Grendel.

Beowulf y su última batalla la lucha contra el Dragón

Al comenzar la segunda parte de la epopeya, Beowulf ha gobernado durante cincuenta años, y su reino ha prosperado. Un dragón alado vive en la tierra, protegiendo un antiguo tesoro enterrado cientos de años antes.

Un día, un esclavo que había sido castigado por su amo huye y encuentra la cueva donde está enterrado el tesoro. Para ganarse el perdón de su amo, el esclavo roba una copa de oro y la lleva a su casa. Cuando el dragón inspecciona el tesoro, como lo hacía todos los días, se da cuenta rápidamente de que falta la copa. Para castigar a los gautas por robarle, el dragón vuela sobre el campo respirando fuego sobre las aldeas y prendiendo fuego a las casas.

Beowulf cara a cara con el dragón.
Beowulf cara a cara con el dragón.

Aunque ya es un anciano, Beowulf decide luchar contra el dragón. Él y once guerreros encuentran la cueva del dragón, pero Beowulf insiste en luchar contra el dragón solo. Al principio de la batalla, Beowulf descubre que su escudo de hierro no lo protegerá contra el aliento ardiente del dragón. Justo cuando Beowulf está a punto de ser asesinado, un guerrero llamado Wiglaf, un joven pariente de Beowulf, corre en su ayuda. Con la ayuda de Wiglaf, Beowulf mata al dragón. Mortalmente herido en la batalla, el rey le pide a Wiglaf que saque el tesoro para que pueda verlo antes de morir.

La muerte de Beowulf
La muerte de Beowulf

De acuerdo con las costumbres nórdicas de entierro, el cuerpo de Beowulf es quemado en un gran incendio en un acantilado con vistas al mar. El tesoro es colocado en el fuego con Beowulf como sacrificio. Sobre los restos del incendio se construye un gran túmulo funerario para recordar al gran rey y servir de punto de referencia para la gente de mar. El poema termina con una ceremonia de alabanza a Beowulf.

Curiosidades del poema épico de Beowulf

El manuscrito que contiene la historia de Beowulf fue descubierto en Inglaterra en el siglo XVII. Fue escrito en inglés antiguo, la lengua de los invasores anglosajones que se asentaron en Inglaterra entre los años 450 y 600 de nuestra era. Hay un debate sobre cuándo fue escrito Beowulf y quién lo escribió. Aunque el manuscrito data de alrededor del año 1000, el poema fue compuesto mucho antes, en algún momento entre 700 y 950.

Ciertas referencias en el texto sugieren que el autor era un cristiano que modeló la historia a partir de cuentos paganos (no judeo-cristianos) de héroes nórdicos y alemanes del pasado. El escritor era probablemente un monje o un poeta conectado a una corte de nobles en el centro o norte de Inglaterra.

Página del manuscrito original del poema épico Beowulf.
Página del manuscrito original del poema épico Beowulf.

Beowulf se establece en un período mucho más temprano que el período en el que fue escrito, y la acción tiene lugar en Dinamarca y Suecia. La historia muestra la cultura guerrera de los antiguos pueblos germánicos, donde las guerras eran tan comunes que muchos hombres tenían trabajos estables como combatientes. El rey proveyó a estos guerreros de comida, refugio, tierra y armas. A cambio, prometieron ser leales y obedientes al rey.

¿Cuál es el valor de una vida?

La historia de Beowulf presenta un concepto, común en las primeras sociedades germánicas, conocido como wergild. Este era el precio que se fijaba a la vida de una persona en función de su valor para la sociedad.

Si una persona era asesinada, la familia recibía wergild para compensar la pérdida. En Beowulf, Hrothgar le entrega a Beowulf un wergild por el guerrero de gauta que murió luchando contra Grendel. Según la ley germánica, el sistema de wergild fue concebido como una alternativa a la búsqueda de venganza por la pérdida de un ser querido.

¿Que temas explora el mito de Beowulf?

Beowulf enfatiza valores que eran importantes para los guerreros nórdicos, como el valor, la lealtad al propio rey y a los camaradas, y el honor para aquellos que luchan y mueren valientemente. La historia enfatiza lo frágil que puede ser la vida y la fama.

Como cualquier persona, Beowulf debe encontrar un sentido en su mundo y aceptar el hecho de que finalmente morirá. Enfrenta el desafío con valentía y confía en que la historia de sus actos le hará vivir en la memoria de los que la escuchan.

Beowulf en el arte clásico y la vida moderna

Beowulf ha perdurado a lo largo de los siglos como ejemplo de un héroe de Europa Occidental. Se diferencia de muchos héroes griegos y romanos en que, aunque posee una gran fuerza y habilidades, es plenamente humano, y sus éxitos no dependen de la ayuda de los dioses.

La historia de Beowulf ha sido traducida y adaptada por muchos escritores a lo largo de los siglos. También se han realizado numerosas películas sobre el héroe, como la de Beowulf (2007), animada por ordenador con captura de movimiento.

Fuentes consultadas