David García
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¿Quiénes eran los celtas?

Los celtas eran un amplio pero diverso grupo de personas que dominaron gran parte de Europa occidental y central en el primer milenio antes de Cristo. Habitaron en Europa central por primera vez al final de la Edad de Hierro y principio de la Edad de Bronce. En la cúspide de su influencia y poder, las tierras ocupadas por los celtas abarcaban cientos de millas, desde el Océano Atlántico hasta el Mar del Norte y el Mar Negro.

Los celtas compartían algunas características culturales. Por ejemplo, tenían un lenguaje, costumbres y religión comunes, así como un estilo artístico distintivo. Pero de muchas otras maneras eran un grupo muy diverso. El pueblo celta no puede ser descrito como una raza, una nacionalidad o una tribu de personas. Incluso hablaban diferentes dialectos de su lengua común.

Periodos de la historia Celta

Los arqueólogos han identificado dos períodos distintos en la historia celta. Los primeros días de la cultura celta se conocen como la era Hallstatt. El periodo fue bautizado con el nombre del pueblo de Hallstatt en Austria, donde los arqueólogos han descubierto muchos artefactos celtas. Este período temprano comenzó alrededor del año 700 a. C. y terminó alrededor de 450 a. C. Estaba marcada por la migración celta desde Europa central hacia nuevas tierras. Antes del comienzo de la era Hallstatt, los celtas se trasladaron a España, y para el año 600 a. C. se habían establecido en Irlanda. En los años que siguieron, continuaron colonizando las Islas Británicas.

La segunda fase de la cultura celta se llama la era de La Tène. Recibió su nombre de un pueblo en Suiza donde se han descubierto artefactos celtas. Este período duró aproximadamente desde el año 450 a. C. hasta el año 50 de nuestra era. Desde el comienzo de esta era, en el siglo IV a. C., los celtas demostraron su gran fuerza invadiendo el mundo grecorromano. Saquearon Roma en el 390 a.C. e invadieron Delfos (Grecia) en el 279 a.C. Para ese entonces, el pueblo celta había emigrado a partes de Turquía central, Italia, España, Portugal y Francia. Tenían fortalezas en Irlanda, Escocia, Gales, la Isla de Man, Bretaña y Galia. Para el año 250 a.C. la cultura de La Tène era la principal en Gran Bretaña.

Área de maxima expansión de los pueblos celtas. Verde oscuro nucleo de Hallstatt. Verde claro máxima expansión del pueblo celta.

Organización social de los Celtas

Principalmente debido a su diversidad geográfica, el pueblo celta no tenía un gobierno central. Los individuos pertenecían a diferentes grupos -incluyendo sacerdotes, nobles guerreros y plebeyos- y se organizaban en muchas clases diferentes de grupos sociales.

Algunos celtas pertenecían a un pequeño clan familiar dirigido por un cacique. Otros formaban parte de grandes sociedades dirigidas por un rey o una clase aristocrática. Otros formaron bandas itinerantes de guerreros que se ganaban la vida defendiendo a las tribus en guerra.

El pueblo celta era una cultura agraria y ganadera. La tierra era una fuente importante de alimentos e ingresos. Algunos celtas cultivaban o criaban ganado. Otros se ganaban la vida comerciando y vendiendo mercancías.

Muchas tradiciones celtas reflejan esta forma de vida. Un ejemplo de esto se puede encontrar en los cuatro festivales principales -Imbolc, Samhain, Beltaine y Lughnasa- que se celebraban cada año. Estas celebraciones marcaron el cambio de las estaciones, el comienzo o final de una cosecha y el ciclo de vida del ganado. Los festivales fueron también un tiempo para conectarse con el mundo espiritual, para honrar a los dioses y diosas, y para realizar rituales que traerían buena suerte y salud en los meses venideros.

Además de trabajar la tierra, los celtas hicieron un gran uso de los materiales que tenían a su disposición en la Edad de Hierro y Bronce. Eran metalúrgicos talentosos que hacían armas y obras de arte con igual maestría. Los artesanos celtas crearon hermosas obras de arte que fueron marcadas por sus patrones geométricos fuertes e intrincados con imágenes estilizadas. El estilo artístico y la artesanía de los celtas eran igualmente evidentes en sus impresionantes herramientas, armas, carros y otros objetos. También construyeron grandes fortalezas y castillos de piedra, de los que todavía quedan restos.

Pero sobre todo, los celtas eran grandes guerreros. Su habilidad en la guerra les ayudó a dominar Europa occidental. Las tribus a menudo luchaban entre sí y un leve desaire podía provocar una feroz batalla. A pesar de su habilidad en la fabricación de armas y en la guerra, los celtas finalmente enfrentaron una amenaza mucho mayor que las meras rivalidades tribales: la expansión del Imperio Romano, comenzando alrededor del año 225 a. C.

Réplicas de ropas de guerreros celtas. En el museo Kelten-Keller, Rodheim-Bieber, Alemania. Foto de Gorinin compartida bajo licencia Creative Commons


Los celtas y los romanos, la caída del pueblo celta

La lucha entre los celtas y los romanos duró muchos años. A medida que los romanos ascendían al poder, invadiendo y conquistando, los celtas demostraron ser adversarios dignos. Ya en el año 200 a. C., los romanos controlaban algunas tribus celtas. En el año 54 a. C., los ejércitos de César invadieron Gran Bretaña, y la cultura de La Tène comenzó a decaer.

A medida que una nueva era amaneció, las tradiciones celtas corrían el peligro de perderse para siempre. Hacia el año 61 de nuestra era, las conquistas romanas habían puesto fin a muchas de las tradiciones mágicas de los celtas. Los romanos trajeron consigo sus propias tradiciones, mitos y dioses.

Pronto, comenzaron a reemplazar las deidades celtas con las suyas y a dar nombres romanos a los dioses y diosas celtas. Para el año 450 de nuestra era, el cristianismo había reemplazado muchas de las viejas costumbres y creencias celtas.

Los romanos veían a los celtas como unos bárbaros analfabetos con una terrible pasión por la guerra: cazadores paganos que hacían sacrificios humanos a sus dioses.

Los hallazgos arqueológicos nos dan una visión más matizada de los celtas. Armas y armaduras e incluso carros enterrados en tumbas junto a guerreros celtas muestran que las habilidades de la guerra eran realmente importantes para ellos. Las estatuas de las cabezas de los dioses y guerreros sugieren que los celtas tenían en alta estima esa parte del cuerpo, e incluso hay alguna evidencia de que ocasionalmente hacían sacrificios humanos.

Pero los arqueólogos también han descubierto hermosas armas ornamentales, joyas y objetos de arte. Además, a pesar de lo que los escritores clásicos nos quieren hacer creer, hay evidencia de que los celtas tenían un lenguaje escrito. El lenguaje de Ogham utilizaba una serie de líneas y guiones recortados en piedra y se usaba principalmente para inscripciones breves. Objetos ceremoniales y otras ofrendas encontradas en lagos y bosques, así como un pequeño número de inscripciones talladas en piedra, y estatuas de dioses y diosas, nos dan ideas sobre las creencias religiosas de los celtas. Los celtas eran más que simples cazadores de cabezas.

Además de los hallazgos arqueológicos, hay otra fuente para el estudio del mundo celta hoy en día. Partes de Irlanda, Gran Bretaña y Galia (Francia moderna) se resistieron a los romanos. En esas áreas, la lengua, la cultura y las tradiciones del pueblo celta fueron preservadas. Gran parte de nuestra comprensión moderna de la mitología celta proviene de estos focos de resistencia. Es por eso que muchos de los personajes e historias que conocermos cooresponde a fuentes irlandesas, británicas o galeses.

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